Wbrew obiegowej opinii, drukarki laserowe nie są chronologicznie nowocześniejszym rozwiązaniem niż drukarki atramentowe. Również nie są technologią lepszą – jedna i druga ma swoje wady i zalety. Zostaną one tutaj krótko omówione.
To może być zaskoczeniem, ale na biurka użytkowników najpierw trafiła drukarka laserowa. W 1984 roku HP wprowadziło do sprzedaży model LaserJet. Dopiero cztery lata później ta sama firma zaoferowała klientom DeskJeta, czyli monochromatyczną drukarkę atramentową. Od tego czasu wiele się zmieniło, urządzenia zostały udoskonalone w ogromnym stopniu, jednak nadal na rynku obecne są obydwa rozwiązania – laser i atrament.
Zasada działania drukarki atramentowej jest prosta. Na ruchomym wózku zamontowane są pojemniki z atramentem. Element ten porusza się w poprzek kartki, zapełniając kolejne linie dokumentu. Odbywa się to poprzez wystrzeliwywanie kropli atramentu. Z tego powodu początkowo drukarki takie były zwane potocznie „plujkowymi”, dla odróżnienia od drukarek igłowych.
Druga technologia, laserowa, jest nieco bardziej złożona. Barwnik z tonera najpierw trafia na bęben światłoczuły i dopiero wtedy zostaje naniesiony na papier. Tworzenie obrazu możliwe jest dzięki temu, że cząsteczki przyklejają się tylko do wybranych obszarów bębna – tutaj właśnie istotna jest rola lasera, który zmienia ładunek elektrostatyczny powierzchni tych elementów, w ten sposób formując obraz.
Tyle teorii. Teraz praktyka, czyli pytanie o wady i zalety obydwu technologii. Decyję o zakupie trzeba podjąć ważąc dwa główne argumenty: cenę i jakość. Istotne jest więc, aby wiedzieć dokładnie, do czego będziemy używać drukarki i jak intensywnie będzie ona eksploatowana. W zastosowaniach domowych lepiej sprawdzi się drukarka atramentowa. Jest ona bardziej uniwersalna – dobrze radzi sobie zarówno z drukiem dokumentów, jak i zdjęć. Jeżeli chodzi o te ostatnie, to na rynku pojawiają się urządzenia wyspecjalizowane w druku fotografii np. Drukarka Epson P50.
Drukarka atramentowa jest też zazwyczaj tańsza od laserowej, za to droższa w eksploatacji. Stąd istotność intensywności użytkowania – im więcej drukujemy, tym bardziej opłacalna może się okazać drukarka laserowa. Kolejna rzecz to jakość. Tanie drukarki laserowej sprawdzają się tylko w przypadku obrazów monochromatycznych. Drukowanie koloru, chociażby zdjęć, wychodzi im zdecydowanie gorzej.